nummer van 07/04/2015 door

‘John Henry’ door Woody Guthrie

De man met de hamer

John Henry – Woody Guthrie

Het is een mooie gedachte: muziek die zich verspreidt in hetzelfde tempo waarmee de mensen zich verplaatsen. Geen digitale bestanden die met een klik op de knop de wereld overgaan, maar een lied dat het land doorkruist met de snelheid waarmee een nieuwe spoorlijn in het Amerika van de 19e eeuw werd aangelegd. Talloze folk- en bluesliedjes werden op die manier geboren, maar de legende van John Henry is zonder twijfel een van de meest invloedrijke.

John Henry werd waarschijnlijk ergens tussen 1840 en 1850 geboren, de bronnen spreken afwisselend over North-Carolina en Virgina als de plaats waar dat gebeurde. Geboren als slaaf groeide hij op tot een boom van een vent, die harder kon werken dan wie ook. Na de Amerikaanse Burgeroorlog werd hij bevrijd en ging hij werken bij C&O Railroad als steel driver: iemand die met een hamer en grote stalen pen gaten in de rotsen slaat, zodat er vervolgens dynamiet in geplaatst kan worden.

John HenryDe spoorlijn waar John Henry aan werkte moest Chesapeake Bay aan de oostkust verbinden met de 1.300 kilometer landinwaarts gelegen Ohio Valley. Onderweg lag er één groot obstakel: de Big Bend Mountain. Met een omvang van bijna twee kilometer was het geen optie om rond de berg heen te werken, dus werd de werkers verteld dat ze een weg dwars door zijn hart moesten zien te boren.

Bloed, zweet en tranen vloeiden om de klus te klaren en John Henry verzette elke dag het meeste werk. Met een hamer van meer dan zes kilo sloeg hij elke 12-urige werkdag tussen de drie en zes meter aan gesteente weg, meer dan wie ook. Indrukwekkend, maar de bazen van C&O Railroad waren natuurlijk altijd op zoek naar manieren waarop het nog sneller kon. Daarom stond er op een gegeven moment een verkoper van stoommachines aan de voet van Big Bend Mountain. Zijn apparaat zou sneller kunnen boren dan welke man ook.

Die uitdaging nam John Henry aan en zo werd er een wedstrijd tussen mens en machine gehouden. Hij ging de berg te lijf met alles wat hij in zich had versloeg de stoommachine met een indrukwekkend verschil: in de tijd dat hij dik vier meter boorde, bereikte de machine er nog geen drie. John Henry was de grote held van alle arbeiders die bang waren dat technologie hun banen zou overnemen. Lang genoot hij niet van zijn overwinning: kort na zijn enorme krachtmeting bezweek hij, vermoedelijk van uitputting of een hartaanval na zijn intensieve inspanning.

Zijn verhaal groeide uit tot een legende die op vele manieren werd bezongen en werd voor het eerst in 1924 opgenomen door Fidlin’ John Carson. De versie bovenaan dit stuk van Woody Guthrie dateert uit 1944, maar tot op de dag van vandaag blijft John Henry nieuwe muziek inspireren. Hieronder mijn favorieten, maar gezien de enorme hoeveelheid nummers over deze held heb ik er vast een paar over het hoofd gezien. Tips zijn welkom in de comments!

‘The Day John Henry Died’ van Drive-By Truckers

‘John Henry’ van Lead Belly

Lead Belly- John Henry

 ‘They Killed John Henry’ van Justin Townes Earle

Justin Townes Earle | They killed John Henry (album version)

 ‘Spike Driver Blues’ van Mississippi John Hurt

MISSISSIPPI JOHN HURT Spike driver Blues 1963

Tags: , , , , , , , , ,

-->