Syreeta & Stevie Wonder – To Know You Is To Love You

“Motown Records, how may I help you?”, of iets in die trant. Syreeta Wright, de zangeres die ‘To Know You Is To Love You’ op haar debuutalbum mocht zetten, begon haar muziekcarrière niet meteen achter de microfoon maar als receptioniste van Motown Records in New York. Helemaal onschuldig was dat niet: Martha Reeves had een aantal jaar eerder ook al een succesvolle overstap weten te maken van secretaresse bij Motown tot zangeres en zo’n loopbaantraject zag Wright ook wel zitten. Wrights muzikale talent en drive om in de muziekindustrie te werken werden inderdaad opgevangen door de mannen aan de grote bureaus en ze werd al snel ingezet als demozangeres voor Supremes-nummers en achtergrondvocaliste voor diezelfde Supremes en Martha and the Vandellas. Het had weinig gescheeld of Wright was zelfs de nieuwe Diana Ross geweest, maar ze had een hele andere weg te gaan en andere vriendschappen te maken.

In 1968 ontmoette Wright Stevie Wonder op de werkvloer. Wonder liep toen al jaren rond bij Motown. De twee deelden een muzikale affiniteit en gingen samenwerken. Wonder spoorde Wright aan om als songwriter haar sporen te verdienen. Tegelijkertijd bloeide er iets op tussen de twee en kregen ze een relatie. Het was een droomduo: het muzikale talent droop van hun vingers af. De lijst hits die ze samen schreven is lang, met als eerste succes ‘It’s A Shame’ van The Spinners. Ik zou veel geven om opnames terug te horen (mochten die bestaan) van eerste versies van ‘It’s A Shame’ ingezongen door Wonder voor Wright en vice versa; zijn soepele stem is perfect voor de lage zanglijn, haar scherpe hoge noten geknipt voor de hoge. Zouden ze elkaar voor de grap hebben proberen eruit te zingen met die hoge noten? Wie won er dan?

In 1970 trouwden Wright en Wonder en keerden ze ook samen hun rug naar Motown en grote baas Berry Gordy toe toen deze teveel rechten van de artiesten afpakte. Pas een jaar later keerde Wonder terug naar Motown met zijn productiebedrijf Black Bull Productions waarmee Gordy Wonder creatieve vrijheid beloofde. Tussen Wright en Wonder liep het inmiddels stroef en slechts achttien maanden na hun bruiloft werden de scheidingspapieren alweer ondertekend. Ze bleven desondanks goede vrienden, waarschijnlijk deels dankzij hun gedeelde affiniteit voor muziek. Wonder bleef dan ook aan Wrights zijde toen het moment daar was haar carrière als solozangeres weer een kans te geven. Sterker nog, Wonder wist dat hij de enige persoon was die haar op de goede manier kon presenteren.

Wright en Wonder schreven beiden de nummers voor Wrights debuut Syreeta (1972). De productie was in de handen van Wonder. Zowel hun gelukkige als moeilijke momenten dienden hier als inspiratiebron. Een Beatles-cover van ‘She’s Leaving Home’ kan maar op één manier geïnterpreteerd worden. ‘To Know You Is To Love You’ stamt duidelijk uit betere tijden. De intensiteit van een grote liefde die van het nummer afspat zal met gemengde gevoelens zijn vastgelegd na Wright en Wonders breuk. Gelukkig hebben ze het nog met ons willen delen.

Terug naar het liedje. Dit nummer vraagt om volume. Wonder begint. Ondanks de vervorming klinkt zijn stem als pure honing, de stroperige zanglijnen eindigen nooit. Op 00:52 vindt het eerste magische moment plaats: de ritmesectie valt in. Boem-boem, daar is de bas. De gitaar geeft met een ritmisch aanslagje aan hoe funky ook dit Wonder-nummer weer is. “When I am sad…”, één keer, een tweede keer en dan voel je iets aankomen dat het nummer naar het volgende plan gaat tillen: een modulatie, violen en Syreeta Wright. “To know you is to love you”, zingt ze met haar stem die het midden houdt tussen kinderlijk en volwassen, maar tegelijkertijd ook zo krachtig en ultiem vrouwelijk is. Vanaf nu gaat het nummer steeds verder opbouwen, steeds rondom twee Rhodes-noten die als een echo terugkomen. Wright wordt alsmaar losser en houdt steeds minder rekening met de originele zanglijn. Het nummer heeft genoeg ademruimte om in lange instrumentele stukken in intensiteit toe te nemen. Wonder stuwt het met vliegende vingers op zijn Rhodes voort, Syreeta zingt alsof de warme herinneringen aan haar tijd met Wonder nog zo dichtbij zijn dat ze ze kan proeven. “When I am down and feeling sad, you always comfort me.” Inderdaad, en hoe

Als je benieuwd bent naar hoe het nummer klinkt met alleen Wonder op zang, luister dan hieronder naar zijn iets relaxtere, bluesy versie van het liedje, live opgenomen in het Rainbow Theater in 1974. Ik mis Syreeta een beetje. Wonder destijds misschien ook.

Stevie Wonder – To Know You Is to Love You (Live at the Rainbow Theater)

Tags: , , , , , , , , , , ,

-->