nummer van 10/06/2014 door

‘Song from M*A*S*H (Suicide Is Painless)’ van Johnny Mandel

The stupidest song ever written

The Mash – "Suicide Is Painless" ( Theme from MASH )

Eigenlijk had ik al niet meer aan dit nummer gedacht sinds de tijd dat ik terugkwam van school en bij m’n moeder op de bank een kop thee dronk terwijl ze een zoveelste herhaling van de televisieserie M*A*S*H keek. De serie kon me destijds niet echt boeien, maar het openingsnummer des te meer. Wel vond ik het altijd maar een absurde tekst; zelfmoord en dokters waren in mijn ogen nou eenmaal een wat absurde combinatie. Jarenlang hoorde ik het nummer niet en was ik het min of meer vergeten, totdat twee weken geleden de Manic Street Preachers hun versie van het nummer speelden tijdens een concert in de Eindhovense Effenaar.

Hoewel hun fraai slepende versie zeker de moeite waard is, gingen mijn gedachten toch vooral weer terug naar het origineel. Die werd in 1969 geschreven, nadat producer Robert Altman had besloten dat hij vanaf het begin van het hele filmproces al wilde samenwerken met een componist voor de score van de film. Dat werd Johnny Mandel, met wie hij vlak daarvoor had gewerkt aan de film That Cold Day in the Park.

Manic Street Preachers – Theme from M*A*S*H (Suicide Is Painless)

Als alumnus van de Manhattan School Of Music en het prestigieuze Julliard School conservatorium had  de in 1925 in New York geboren Mandel rond 1969 al het nodige bereikt. Zo had hij trompet en trombone gespeeld in de bands van grote jazzartiesten als Buddy Rich, Count Basie en Chet Baker. Tegelijkertijd adviseerde hij andere componisten wel eens bij het schrijven van film- en dansmuziek, maar het duurde uiteindelijk tot 1958 voor hij voor eerst zelf een volledige score schreef voor de film I Want To Live.

Het Laatste Avondmaal

Normaal gesproken wordt er pas aan de filmmuziek begonnen als de hele film al op genomen. Zo niet bij de verfilming van M*A*S*H, waar Mandel al vanaf de eerste draaidag bij betrokken was. Op een avond bespraken Mandel en Altman een scène waarvoor nog een nummer nodig was. De scène zou een representatie van Het Laatste Avondmaal worden, waarbij één van de karakters zelfmoord pleegt door een dodelijke pil te slikken. Altman beschikte over één acteur die kon zingen en één acteur die gitaar kon spelen, dus een groots orkestraal stuk behoorde niet tot de mogelijkheden. De titel voor het nummer had hij al wel bedacht: ‘Suicide Is Painless’.

Daarnaast kreeg Mandel nog een voorwaarde mee, het nummer moest namelijk “the stupidest song ever written” worden. Dat leek hem geen probleem, maar toen hij met de tekst bezig ging besefte hij dat het eigenlijk nog verdomd lastig was om een stompzinnige tekst te schrijven. Na twee dagen kwam hij tot de conclusie dat zijn 45-jarige brein te vol met informatie zat om iets oprecht oppervlakkigs te kunnen schrijven. Geen probleem volgens Altman, die de oplossing had: “All is not lost. I’ve got a 15-year-old kid who’s a total idiot.”

MASH movie poster

Wie het laatst lacht …

De 15-jarige Michael Altman kreeg zo het verzoek om de tekst voor het nummer te schrijven, waarna Mandel alsnog de muziek componeerde. De betreffende scène was de eerste scène die opgenomen werd en Altman was zo enthousiast over het nummer, dat hij gelijk besloot dat het ook gebruikt moest worden voor de opening credits. Overigens kwam zijn zoon er daardoor uiteindelijk het beste vanaf. Robert Altman kreeg in totaal 70.000 dollar voor zijn regiewerk, maar zijn zoon over wie hij niet al te hoog opgaf streek ruim een miljoen dollar aan royalties op door zijn bijdrage.

Tags: , , , , ,

-->