nummer van 16/12/2013 door

‘The Gang’s All Here’ van Cassius Clay

Een rechtse directe op je trommelvliezen

"The Gang's All Here" sung by Muhammad Ali

“I am the greatest.” Het is ongetwijfeld de bekendste uitspraak van Cassius Clay, de zwaargewicht bokser die we vooral kennen onder de naam Muhammad Ali, een naam die hij aannam nadat hij zich bekeerde tot de islam. Cassius Clay was de ‘slavennaam’ waarmee hij niet langer meer door het leven wou gaan. Of hij zich nu Clay of Ali liet noemen, de bokser had wel gelijk. Hij was (is?) the greatest.[1] Zijn boxing record is er getuige van. Eenenzestig wedstrijden werden zesenvijftig keer met winst afgesloten, waarvan zevenendertig keer door knockout. Detail: van zijn vijf nederlagen kwamen er drie uit zijn eerste vier kampen. Hij won goud op de Olympische Spelen van 1960 en werd voor het eerst wereldkampioen toen hij nog maar tweeëntwintig jaar oud was. Later zou hij nog tweemaal deze titel opstrijken, onder andere tijdens de befaamde Rumble in the Jungle tegen George Foreman.[2]

ali

Branie

De prijzenkast van de bokser die fladderde als een vlinder en stak als een bij maakte Ali The Greatest, maar zijn persoonlijkheid en daden buiten de ring maakten hem bijzonder. Vanaf het prille begin van zijn carrière stelde Clay zijn extraverte karakter tentoon. Geen manager die voor hem sprak. Cassius voerde zelf het woord en deed dat met verve. Met de microfoon voor zijn neus en zijn hoofd in de spotlights kwam hij tot leven. Hij sprak recht voor zijn raap, speelde vaak de man en was vooral heel entertainend tijdens zijn monologen. Toch was Clay, ook voor hij Muhammad Ali werd, niet gewoon een lolbroek. Hij had een uitgesproken mening over burgerrechten, racisme, de oorlog in Vietnam en het blanke establishment.

De bokser kreeg een podium omwille van zijn resultaten, maar hij gebruikte het als spreekstoel voor zijn ideeën. Ten koste van alles. Ali weigerde op basis van zijn geloof te gaan vechten in Vietnam. “War is against the teachings of the Holy Qur’an. I’m not trying to dodge the draft. We are not supposed to take part in no wars unless declared by Allah or The Messenger. We don’t take part in Christian wars or wars of any unbelievers.” Probeer dat nu nog maar eens te zeggen zonder tot staatsvijand nummer één uitgeroepen te worden. Ali belandde niet in de gevangenis, maar verloor wel zijn wereldtitel en mocht drie jaar lang niet vechten.

AliCookeAchilleshiel

Aanvankelijk zag het ernaar uit dat de bokser sowieso niet zou moeten dienen. Toen hij voor het eerst opgeroepen werd, bleken zijn lees- en schrijfvaardigheden te slecht te zijn. Ali reageerde zowaar licht bescheiden en met een vleugje zelfkennis: “I said I was The Greatest, not The Smartest.” Deze bescheidenheid zag je zelden van de man. Want naast een groot atleet, vond hij zichzelf ook nog een prima zanger. “Prima” is de woordkeuze van ondergetekende. Clay zong zelf “I am The Greatest.” Zijn vriendschap met Sam Cooke (en mogelijk de nodige zanglessen van de man met de mooiste stem aller tijden) hielp niet een betere zanger te worden. Clays stembanden vertoonden simpelweg niet dezelfde virtuositeit als zijn voetenwerk. Het album dat hij in 1963 opnam, natuurlijk met als titel I am The Greatest, is dan ook vooral een stand-up comedy-achtige plaat met wat muzikale omlijsting. De keren dat de bokser probeert te zingen klinkt het niet al te best. Toch hebben we Clay nooit horen zeggen: “I said I was The Greatest, not that I’m a singer”.

  1. [1]Ja, deze stelling is voor discussie vatbaar. Maar hij behoort in ieder geval tot de belangrijkste boksers aller tijden.
  2. [2]Ter promotie van deze wedstrijd werd ook Zaire 74, een driedaags festival, georganieerd. Onder meer James Brown, Bill Withers en Manu Dibango traden op. De documentaire Soul Power vertelt het verhaal over dit festival.

Tags: , , , , , , , ,

-->