nummer van 09/01/2012 door

‘Hessa’ van El Rego et Ses Commandos

De ster van Benin rijst aan de Westerse hemel

El Rego et ses Commandos- Hessa

Het leken vergeten jaren. Ondertussen liggen ze al een halve eeuw achter ons, dus ik was ze eigenlijk zelf bijna vergeten. Ik ben tenslotte al een eindje in de zeventig. Oude vent die ik ben… Ik dacht er eigenlijk nooit meer aan, hoe leuk ze ook waren geweest, die glorieuze jaren zestig en zeventig. Maar vandaag kwam er een blanke op bezoek. Het was een Duitser. Hij noemde zich Voodoo Frank. Apart, toch? Waarom zou je je nu zo noemen? Hij was hierheen gereisd om me te ontmoeten, de gek, en wilde alles te weten komen over de jaren dat ik, Theophile Do Rego, beter bekend als El Rego, een ster in Benin was.

Het begin van mijn carrière

Wat een fantastische tijd was het toch! Het waren chaotische jaren, dat wel. Vooral op politiek vlak gebeurde er vanalles. Ik ben geboren in Porto-Novo, Dahomey –zo noemde Benin toen nog- in 1936. Maar ik trok het land uit zodra het kon, mijn roeping als muzikant achterna. In Burkina Faso had je tenminste meer vrijheid als artiest. Daar begon mijn carrière dan ook. Mijn eerste band was L’Harmonie Voltaique, dat wist die Duitser al. Ik heb geen idee meer wanneer dat nu weer was. Lang geleden in ieder geval. Wat ik me nog wel goed herinner is dat ik terug naar mijn geboorteland ging, kort nadat het onafhankelijk was geworden van Frankrijk. Dat veranderde natuurlijk niets aan mijn ambities. Dus ook in Dahomey ging ik op zoek naar muzikanten. Al snel speelde ik bij La Filda, maar mijn carrière kreeg pas echt vaart toen ik El Rego et Ses Commandos oprichtte. Mijn god, wat waren we populair! We waren misschien wel een van de meest meest succesvolle bands van het onafhankelijke Dahomey!

Ik met de Commandos, de beste band van het land

Pioniersrol

Ik durf gerust te zeggen dat we trendsetters waren. Die jongens van Orchestre Poly-Rythmo de Cotonou hebben in ieder geval goed opgelet toen ze ons aan het werk zagen. Dat heeft een van hen wel eens toegegeven. Nu poch ik niet graag, maar geef ze eens ongelijk! Hahaha. We waren ook echt best goed hoor. Dat kwam volgens mij omdat die Commandos van me echt een uitstekende band was. Ze speelden echt alles moeiteloos. We mengden traditionele muziek met Amerikaanse funk. Die grunts heb ik natuurlijk gewoon van James Brown gejat. Maar we speelden ook bluesy nummers en de nieuwe Afrikaanse muziek die Fela Kuti later Afrobeat zou noemen. Bovendien gebruikten we naast gitaar, bas en drums ook traditionele instrumenten en instrumenten die je niet zou verwachten, zoals een accordeon. We deden echt alles!

De tweede revolutie

Wat minstens zo belangrijk was, was dat we echt héél veel konden spelen. Ik runde een eigen club, dat was wel zo handig. Hehe. Ik denk dat we wel elke avond op de planken stonden. Jarenlang leek het wel elke avond feest. Er werd gedanst en gedronken tot in de vroege uurtjes. Daar kwam helaas een eind aan in 1972, toen Marxisten een staatsgreep pleegden. Het waren moeilijke jaren. Persoonlijke vrijheden werden behoorlijk beperkt en vooral clubeigenaren werden hard aangepakt. Geen dansers, die Marxisten. Ze hebben me zelfs gearresteerd omdat ik de club te lang open had gehouden. Of was het omdat er alcohol geschonken werd? Ik weet het niet meer. Gelukkig werd ik snel vrijgelaten. Ik moest enkel een ode aan de revolutie schrijven. Van harte was het niet, maar ach… het kon hen blijkbaar niet schelen dat het een lofzang was die overduidelijk met een geweer tegen m’n hoofd geschreven was.

Herontdekking

Zou Voodoo Frank geweten hebben dat hij dit zou treffen wanneer hij op zoek ging naar de grote El Rego?

Ik ben altijd wel muziek blijven spelen hoor, maar nooit met zoveel succes als toen. We waren populair in West-Afrika, dat wist ik, maar dat is jaren geleden. Afrikaanse jongeren van tegenwoordig hebben volgens mij nog nooit van El Rego gehoord. Voodoo Frank kende mijn werk blijkbaar wel goed. Het verbaasde me dat hij plots het singletje van ‘Hessa’ uit zijn tas haalde. Hoe hij daar in hemelsnaam aan kwam is mij een raadsel. Daar zal hij wel hard naar moeten zoeken hebben. Dat was me een hit destijds! Frank vertelde me dat jongeren in Europa en Amerika er wild van zijn. Ongelooflijk. Dat ik dit als oude man nog mee mag maken. Zie me hier zitten, in een simpel huisje in een arm Afrikaans land, maar een ster in het westen.

Tags: , , , , ,

-->