nummer van 09/12/2011 door

‘The first time ever I saw your face’ door Roberta Flack

Het verhaal achter de hit

The First Time Ever I Saw Your Face – Roberta Flack.wmv

Er zijn mensen die het lef hebben gehad Roberta Flack te vragen waaraan ze dacht, toen ze dit nummer opnam. Een kleine zwarte kat, zou ze dan zonder gêne hebben geantwoord, een kat die haar cadeau was gedaan en die ze Sancho Panza was gaan noemen. Ze was net terug van haar eerste tour toen ze ontdekte dat het katje was overleden. “I had only one pet, and when I went into the studio, two days later, he was still on my mind”, aldus Flack. Misschien een beetje gek om bij zo’n intens liefdesliedje aan een kat te denken. Maar Roberta Flack had het nummer dan ook niet zelf geschreven en was nu eenmaal geraakt door de plotselinge dood van haar huisdier. Hoe dan ook, het werkte. Het nummer werd uiteindelijk een hit. Maar niet per se omdat het verdriet over een overleden kat zo goed was overgebracht.

In 1971, twee jaar nadat Roberta Flack haar debuutalbum First Take had uitgebracht, waarop ook het sensuele ‘The First Time…’ stond, belde ineens Clint Eastwood. Hij vond het een prachtig, intiem liedje en wilde het gebruiken in een film. Haar versie van ‘The First Time…’ werd uiteindelijk geplaatst onder een liefdesscène in Eastwoods regiedebuut Play Misty For Me (1971). Bioscoopgangers liepen de deuren van platenzaken plat om Flacks nummer in handen te krijgen. ‘The First Time Ever I Saw Your face’ werd mede dankzij Clint Eastwood een regelrechte hit en is tot op de dag van vandaag Flacks grootste troef (naast haar cover van Lori Liebermans ‘Killing Me Softly‘, die ze ook groot maakte).

Niet de eerste

Maar Roberta Flack was niet de eerste die het nummer zong. Zijzelf hoorde ‘The First Time…’ voor het eerst via gospelduo Joe and Eddie, dat het liedje in 1964 op album Coast to coast had gezet.

The First Time (Ever I Saw Your Face)

Een prachtige interpretatie, die folktrio Peter, Paul and Mary qua samenzang en vaart móet hebben geïnspireerd. Hun versie werd een jaar later opgenomen, in 1965.

https://youtube.com/devicesupport

Peter Yarrow legt in bovenstaand filmpje dan eindelijk uit waar het origineel vandaan komt:

We like to sing a song that was written by a traditional singer from Scotland. His name is Ewan MacColl and he is married to a relative of Pete Seeger, the greatest American folksinger, I think. The song is about the first time they met and fell in love. It’s called ‘The First Time’.

Origineel

Ewan MacColl is dus de befaamde schrijver van het alom gewaardeerde en gecoverde liefdesliedje. Hij schreef het inderdaad voor een familielid van Pete Seeger, folkzangeres Peggy Seeger, waarmee hij in 1956 een affaire kreeg toen hij nog steeds getrouwd was met zijn tweede vrouw, danseres Jean Newlove. Niet dat dat hem in 1959 belette om nog een kind te krijgen met Jean, dochter Kirsty MacColl, die eveneens een muziekcarrière opbouwde; ze zong onder andere mee met The Pogues op het bekende kerstliedje ‘Fairytale In New York‘ uit 1987 – maar dat terzijde.

Ewan schreef ‘The First Time…’ op dringend verzoek van Peggy, die het nodig had in een toneelstuk waarin ze op dat moment speelde. Hij leerde haar het nummer door de telefoon, zoals dat soms gaat bij muzikanten die kilometers van elkaar verwijderd zijn.

Peggy Seeger – The First Time Ever I Saw Your Face (1957)

Kritiek

Ewan maakte er overigens geen geheim van dat hij alle covers van het nummer haatte. In Michael Brockens The British Folk Revival, 1944-2002 (2003) wordt hierover het woord gegeven aan zijn schoondochter Justine Picardie:

He hated all of them. He had a special section in his record collection for them, entitled ‘The Chamber of Horrors’. He said that the Elvis version was like Romeo at the bottom of the Post Office Tower singing up to Juliet. And the other versions, he thought, were travesties: bludgeoning, histrionic and lacking in grace.

Gelukkig heeft Ewan door zijn dood in 1989 de kitscherige versies van Celine Dion en Leona Lewis niet meer hoeven horen (klikken op eigen risico). Ze hadden evenwel een ereplaatsje in zijn ‘Chamber of Horrors’ gekregen. Kritiek op Roberta Flack was echter niet nodig geweest; Flacks gepopulariseerde versie uit 1972 leverde  MacColl een Grammy op voor ‘Song of the Year’, waar Flack een Grammy ontving voor ‘Record of the Year’. Niet slecht voor een drie jaar oude opname van een meer dan tien jaar oud liedje. Toch snap ik wel dat Ewan zijn eigen versie altijd nog beter vond dan die van Nana Mouskouri, Elvis Presley of Roberta Flack. Die gingen namelijk over andere mensen, over een kat zelfs, en niet over de aanleiding voor het schrijven van ‘The First Time…’: zijn grote liefde Peggy.

Tags: , , , , , , , , , , , , , , ,

-->